NEW SITE
OLD SITE

Начало после конца - глава 238:
Глава 238

Размер шрифта
Интервал
Цвет фона
Шрифт

Темно-бурый медвежий мех, белый клок на груди, а также два белых пятна чуть выше двух умных глаз — я не ошибся. Это был Бу.

Бу, должно быть, думал о том же, что и я, потому что тысячефунтовый медведь бросился на меня на четвереньках, издавая радостные звуки.

С огромной силой гигантский зверь маны схватил меня, поднял с ног и бросил на землю. Нависая надо мной, Бу показал зубастую ухмылку, прежде чем обслюнявить меня своим языком, который на самом деле был больше, чем мое лицо.

Я боролся под тяжестью зверя маны, когда он прижал меня к земле и продолжал демонстрировать свою привязанность. «Бу-Ак! Стой! Ладно!

Хватит!»

«Я думаю, что с него хватит, Бу» — сказала моя связь, ее голос успокоил возбужденного зверя достаточно, чтобы я мог убежать.

«Я чувствую себя изнасилованным, — простонал я, вытирая густую и скользкую маску слюны, скопившуюся на моем лице. Только на полпути в моем мозгу что-то щелкнуло. Если Бу был здесь…

Я схватила большую мохнатую голову Бу и повернул его лицом к себе.

«Бу! Элли здесь? А как же моя мама?! Как ты сюда попал? — Спросил я, как будто он мог говорить со мной.

К счастью, в этом не было необходимости. На мои вопросы ответили, когда я увидел, как мимо нас промчался Вирион.

— Тессия!- крикнул он, его голос был полон эмоций. Моя хватка вокруг Бу ослабла при упоминании этого имени, и я немедленно последовал за Вирионом.

Мне не пришлось идти далеко, прежде чем я смог увидеть четыре фигуры у основания лестницы у дальней стены здания. Это были моя мама, сестра, Тессия и … старейшина Риния.

Мои длинные и торопливые шаги замедлились, а зрение затуманилось. Слезы рвались наружу, когда я увидел, как Тессия упала в объятия Вириона. Одного вида Элли, бегущей ко мне, было достаточно, чтобы сломить меня, и я оказался под руку со своей младшей сестрой, зарывшись лицом в ее короткие каштановые волосы.

Все тело моей сестры дрожало, когда она кричала мне в грудь. Слабо ударив меня своими крошечными дрожащими кулачками, она рыдала между всхлипываниями о том, как ей страшно, когда меня нет рядом.

Я чувствовал, как холодная рука сжимает мою грудь, когда я смотрел на свою сестру в таком состоянии. Я чувствовал себя виноватым за то, что заставил мою сестру, которая выросла такой яркой и сильной, так много плакать.

— Мне очень жаль, Элли. Мне так жаль. Теперь я здесь, все будет хорошо, — сказал я, крепче обнимая ее хрупкое тело и целуя в макушку ее дрожащей головы.

— М-мы чуть не погибли, а тебя там не было. Т-т-ты… никогда там не был! Ни в замке, ни на стене, даже когда умер папа! — Завопила она, продолжая колотить кулаками по моему телу. «Ты мой брат, ты должен быть там! Ты должен был утешить меня, когда папа умер! Я … я нуждалась в тебе … мама нуждалась в тебе!»

— Мне очень жаль. Мне так жаль, Элли» — повторил я, делая все возможное, чтобы оставаться сильным. «Мне очень жаль…»

Элли медленно успокоилась, ее голова по-прежнему лежала у меня на груди. Ее дрожащие плечи теперь лишь изредка вздрагивали, когда она икала.

Все это время я не поднимал глаз. Я полностью сосредоточился на сестре, пока она не оттолкнулся. Уставившись на меня опухшими красными глазами, она выставила палец за спину. — И — иди и извинись перед мамой.»

Я поднял глаза и увидел нашу мать всего в нескольких шагах от нас, выражение ее лица было пустым и лишенным каких-либо эмоций. Ее теплой и нежной улыбки, которую я находил даже в самые тяжелые времена, нигде не было видно.

Я подошел к ней, не зная, что делать и с чего начать.

«М-Мама…»

Холодный взгляд матери прервал меня, когда она сделала шаг вперед. — Артур, мы с твоей сестрой чуть не погибли. Если бы нас не спасла старейшина Риния, нас бы сейчас здесь не было.»

Мой взгляд обратился к старейшине Ринии, которая разговаривала с Тессией и Вирионом, прежде чем снова опуститься на мою мать. — Я…Я……»

«Но во всей этой ситуации, когда я думала, что мы непременно умрем—скоро, если не сейчас, — знаете, о чем я думала?»

Я покачал головой.

— Я думала… — мама на мгновение замолчала, ее каменная маска дрогнула. Слезы навернулись ей на глаза, и она прикусила нижнюю губу, стараясь сдержать дрожь. Она отвернулась от меня, быстро вытирая слезы, пытаясь успокоиться, прежде чем повернуться обратно. «Я все время думала о том, как грустно и виновато было твоему отцу покидать этот мир, даже не получив шанса помириться со своим единственным сыном.»

Ее слова давили на меня, как тысяча тонн, заставляя мои колени подгибаться, а все тело дрожать. Как только я потерял силы в ногах, мама обхватила меня руками и прижала к груди.

Ее дрожащие руки обхватили меня, когда она прошептала: — Не имеет значения, кем ты был раньше. Я растила тебя, когда ты был маленьким, я ухаживала за тобой, когда ты болел, и я наблюдала, как ты вырос таким, и какой ты есть сегодня. Мы с твоим отцом долго разговаривали, и мы можем с уверенностью сказать, что Артур сейчас настолько отличается от того, кем он был, когда родился, и именно тогда мы поняли, что ты наш сын.”

Сила покинула мои ноги, сминая меня на колени. Я схватился за грудь, когда мое дыхание стало прерывистым. Я не мог дышать, я мог только подавлять бесконечные рыдания, когда моя мать обнимала меня.

«Мне очень жаль, что нам потребовалось так много времени, чтобы понять это. Мне так жаль, что ты не смог прийти на похороны своего отца из-за меня. Мне так жаль, Артур.»

Нам потребовалось некоторое время, чтобы собраться и обустроиться на втором этаже здания. За это время я заметил, что атмосфера между Тесс и старейшиной Ринией была немного напряженной.

Остальные новоприбывшие тоже поняли это, обменявшись настороженными взглядами, в то время как Тесс игнорировала любые попытки старейшины Ринии начать разговор.

Как только мы поднялись наверх, старейшина Риния с серьезным выражением лица отстранила Вириона и исчезла в другой комнате. После некоторого времени, проведенного в разговорах с матерью и сестрой, я должным образом поприветствовал Тесс, и мы оба молча обнялись на короткое мгновение.

У Тесс, однако, казалось, что-то еще было у нее на уме, и я не винил ее. Хотя у меня не хватило смелости спросить прямо, просто основываясь на пустом выражении лица Тесс, я подозревал, что что-то случилось с ее родителями. Что касается того, почему она так рассердилась на старейшину Ринию, я мог только гадать.

Вскоре после того, как мы сели, Тесс извинилась и сказала, что немного устала. Следующим был Байрон, который сказал нам, что хочет провести некоторое время в медитации, чтобы прийти в себя.

Я сказал ему, что из-за отсутствия окружающей маны здесь почти невозможно пытаться вернуть ману, которую он может просто получить от своего ядра маны со временем, но я подозревал, что он покинул нас, чтобы дать мне и моей семье некоторое пространство. Хотя мое мнение о Байроне никогда не было хорошим —и я думаю, что он мог бы сказать то же самое обо мне—копье прошло долгий путь от гордого вспыльчивого дворянина, каким он был до войны до того, кем он является сейчас.

Обнаружив, что рядом со мной только моя семья, я не смог сдержать улыбку. До сегодняшнего дня я мог бы поклясться, что в подобной ситуации я впал бы в кататонию, но это было… мирно.

— Ты такая красивая, Сильви, — прокомментировала Элли, расчесывая пальцами длинные пшеничные волосы моей связи.

— Я думаю, что ты сама очень привлекательна, Элеонора, — ответила Сильвия, ее глаза мягко закрылись от мягкого прикосновения моей сестры.

«Еще я сожалею, что не потратила достаточно времени на знакомство с твоей связью, — сказала мне мама, наблюдая за Элли и моей связью у камина.

«Но я всегда была рад, что Сильвия рядом с тобой.»

«Я тоже рад. Я не знаю, где бы я был, если бы не она, — ответил я.

Выражение лица моей матери было смесью эмоций, когда она посмотрела на меня и кивнула.

Резкий хлопок раздался из дров, прервав недолгое молчание. Не в силах больше сдерживаться, я спросил маму: «как вы, Элли и Бу сюда попали?»

Она посмотрела на меня, потом на выход, через который вышли Тессия и

Байрон, и покачала головой. — Я позволю старейшине Ринии рассказать тебе. Так будет лучше.»

— Хорошо, — ответил я. Мы вчетвером немного поговорили, наверстывая упущенное, обмениваясь легкими шутками и смехом, пока моя сестра и даже мама не начали клевать носом, засыпая.

— Извини, мы плохо спали последние несколько дней, — сказала мама, протирая глаза.

«Не волнуйся. Ложитесь спать, вы оба, — сказал я, поворачиваясь к сестре.

Они вдвоем отошли к кровати, застеленной одеялами, которые были разложены в углу комнаты.

— Спокойной ночи, — сказали мы с Сильви им обоим.

Они ответили тем же, прежде чем лечь. Время от времени я видел, как сестра поднимает голову, проверяя, не остались ли мы вдвоем, пока мягкое ритмичное дыхание не слилось с трепыханьем огня.

Я улыбнулся, мои глаза не могли оторваться от вида моей матери и сестры, мирно спящих возле меня. За последние несколько дней произошло много неожиданных событий, но больше всего я боялась встретиться лицом к лицу со своей семьей после всего, что с ней случилось. Я был так поглощен обвинением себя в смерти отца, что избегал Элли и матери из чувства вины.

Когда я увидел их сегодня, мой разум сразу же ожидал от них гнева и вины.

Вместо этого я узнала, что моя мать все это время винила себя. Она сказала, что ее неспособность должным образом разобраться стайной моей прошлой жизни заставила меня пропустить похороны моего собственного отца, и она извинилась за это.

Чем больше я думал об этом, тем больше понимал, насколько…зрелым это было. Конечно, я тоже был не прав. Я был тем, кто избегал конфронтации, и я был тем, кто держал это в секрете от них так долго, но она игнорировала мои ошибки и указывала на свои собственные недостатки вместо этого и просила у меня прощения, которое я не был уверен, что заслужил.

Даже с опытом двух отдельных жизней, я узнал кое-что сегодня. Я в очередной раз смирился с тем, что, хотя моя прошлая жизнь дала мне много преимуществ, было глупо с моей стороны приравнивать прожитые годы к зрелости.

‘Не то чтобы я не говорила тебе об этом уже несколько раз. Думаю, тебе самому нужно было прийти к такому выводу,-послала мне Сильви, тоже мысленно закатив глаза. — Отметьте сегодня в календаре день, когда Артур Лейвин понял, что он не такой уж и зрелый человек, каким себя считал.’

— Умолкни, — ответил я, ухмыляясь сидящей рядом связи. Ты просто пытаешься использовать этот факт, чтобы сказать, что ты более зрелая, чем я.

‘Я более зрелая, чем ты, но настоящий зрелый человек не сказал бы этого вслух, -ответила она, ее губы тоже изогнулись в улыбке.

— Ты только что сказала это вслух, — заметил я.

Сильви посмотрела на меня, приподняв бровь. — Ну, технически…

Я игриво толкнул свою связь плечом, впервые за долгое время чувствуя себя хорошо. Моя сестра и мать были живы, и хотя нам нужно было много работать, если мы хотели быть такими, какими мы были в прошлом, важно было, чтобы они были в безопасности.

Сильви заснула следующей, положив голову мне на колени. Два рога, торчащие из ее головы, впились мне в ноги, но я втянул их в себя и позволил своей связи уснуть, как она того и заслуживала.

Глядя на огонь перед собой, я погрузился в раздумья. Мысли, которые я сдерживал, всплыли на поверхность. Первоначально я хотел немного уехать после того, как привел сюда Вириона и Байрона, чтобы найти Тесс и мою семью. Увидев, что они уже здесь, я сразу подумал о возможности остаться здесь на некоторое время. Здесь было не так уж много припасов, но здесь был поток пресной воды, и я заметил кучу рыб, на месте где Бу сделал свое гнездо на нижнем этаже этого здания, и рыба, как я мог догадаться, была из ручья.

Возможно, в конце концов нам придется совершить несколько поездок к цивилизации-может быть, к стене— но пока я размышлял о том, чтобы просто … немного отдохнуть.

Я устал, Вирион устал, и Байрон устал, признавал он это или нет. Во время нашей поездки сюда мы все пришли к молчаливому соглашению, что проиграли эту войну. Придя к этому осознанию, я не получил никакого ошеломляющего откровения-возможно, я привык выигрывать наши битвы, но проигрывать войну это другое. Агрона использовал свои ограниченные ресурсы до предела и не колеблясь пожертвовал своими войсками для более крупного заговора.

Дикатен не успел среагировать, и Агрона знал, что все шло слишком хорошо для него. Как и сказал Вирион, возможно, лучше всего было бы пристегнуться и ждать нового шанса дать отпор.

Мои размышления были прерваны приближающимися мягкими шагами. Я обернулась, приветствуя старейшину Ринию кивком головы.

Старая прорицательница улыбнулась в ответ, и в уголках ее глаз появились морщинки. Устало вздохнув, она села рядом со мной и подняла руки, чтобы согреть их перед огнем.

«Ты вырос с тех пор, как я видела тебя в последний раз, — заметила она, безучастно глядя на пляшущие угольки.

Я тихо усмехнулся. «Ну я растущий подросток.»

«Ни у одного подростка не было бы такого выражения лица, как у тебя, -усмехнулась старейшина Риния. «Но я думаю, что это то, что приходит с войной, имея так много обязанностей.»

Мои руки бессознательно скользили по лицу, пока я размышлял, какое у меня было выражение и что имела в виду Риния. Я слишком устал, чтобы сильно задуматься, и я просто оглянулся, удивляясь, почему она вернулась одна. «А где Вирион?’

«Он сказал, что проверит, как дела уТессии.»

Наступило молчание, пока я собирался духом, чтобы задать вопрос, на который, судя по выражению ее лица, она боялась ответить. «Ты можешь рассказать мне все, что произошло?»

Инстинктивно я окутал себя сферой ветра, удерживая песок подальше, пока мягко опускался на землю. Сильви сделала что-то похожее, когда я увидел, как черная сфера медленно растаяла, открыв миниатюрную девушку с двумя большими рогами.

Вирион и Байрон, с их поврежденными ядрами и широко непригодной для использования магией, также не преуспевали.

К счастью, Вирион был в эпицентре нашего падения, поэтому он соскользнул вниз с большой горы песка, которая скопилась под ним. Байрон, чья молниевая магия была так сильна, что усиливала его рефлексы, скатился по песчаной дюне в приступе отчаянного крика и кашля.

Он замахал руками, как тонущий щенок, прежде чем понял, что стоит на твердой земле. Вирион покачал головой, а Сильвия отвернулась, чтобы скрыть смех.

Байрон выплюнул горсть песка и впился в меня острыми, как кинжалы, глазами. — «Это ты! Должен ли копье быть настолько эгоистичным, чтобы оставить своего… командира и броситься в неизвестные опасности, как это?»

«Единственный, кто думал, что они в опасности — это ты, — возразил Вирион, отряхивая песок со своей одежды.

Впервые я увидел, как щеки Байрона вспыхнули от смущения. Он быстро вскочил на ноги, вытирая свой песчаный рот и язык рукавом, и закашлялся. Его злобный взгляд никак не прекращался, когда он делал это, но Байрон и я оба знали, что он ничего не мог с этим поделать. Учитывая то состояние, в котором он сейчас находился, я мог бы убить его пощечиной — не то чтобы я хотел, конечно.

— «Все», — сказала Сильвия, и ее голос слегка отдался эхом. «Смотрите по сторонам.»

Ее слова привлекли наше внимание к таинственному подземному туннелю, в котором мы находились. Я огляделся вокруг и наконец понял, что для места без каких-либо источников света его было удивительно легко увидеть.

«Эти светящиеся символы — руны? Я никогда не видел ничего подобного», — удивленно пробормотал Байрон, держа руку на руне, которая пульсировала слабым светом на стене. «Это, должно быть, руны, но я не чувствую вокруг них ни огня, ни маны сродства с молнией.»

Сильвия провела рукой по рунам, которые казались слишком совершенными, чтобы их можно было выгравировать вручную. «Это потому, что они не питаются от маны.»

Байрон нахмурился. — «Что? Но это невозможно.»

«Нет, она права», — сказал я, снова прокручивая в своем теле Серце Мира. Мысли Сильвии просочились ко мне, и я просто должен был убедиться в этом сам. И к моему крайнему изумлению, вся пещера осветилась, как Звездная ночь, заливая все вокруг пурпуром. — «Они питаются от эфира.»

Мой разум закружился, когда я попытался найти смысл в этом откровении. Я снова прокрутил в голове наш разговор с бабушкой Сильвии, Леди Майр. Все, что она говорила мне о том, что эфир — это сущность, которой нельзя манипулировать, как маной, а скорее воздействовать или побуждать к действию, шло вразрез с тем, что происходило передо мной. Эфир не был чем-то, что можно было бы ограничить и использовать так постоянно, как это, но было ясно как день, что кто-то или что-то придумало, как это сделать.

— Давайте продолжим путь», — объявил Вирион, возглавляя процессию. «Здесь есть еще кое-что из этого.»

Оторвав мой взгляд от рун, заполнявших эти стены, мы продолжили свой путь. Как и в пустыне над нами, здесь воздух был сухим и несвежим. Единственные звуки исходили от наших шагов, эхом отдававшихся в туннеле, который вел из пещеры, через которую мы прибыли.

На самом деле, это нельзя было назвать туннелем, так как гладкий, отполированный пол и свет, исходящий от рун, делали его больше похожим на узкий коридор. Потолок над нами продолжал подниматься, пока мы шли по коридору, вскоре достигнув такой высоты, что он терялся в темноте.

Несмотря на знакомство Вириона с этим местом, я не могл не быть осторожной. Мои глаза метались влево и вправо, выискивая что-нибудь странное, но кроме необычно высокой концентрации эфира, собранного здесь, в этом месте не было ничего необычного.

— «Тебе и здесь не по себе», — заметила Сильвия, не отходя от меня ни на шаг.

— «Я думаю, что это просто из-за всего эфира Здесь, и руны, которые практически захватывают их, чтобы использовать в качестве света. Я думал, что эфир влияет только на время, пространство и жизнь?»

— «Я подозреваю, что стены здесь не просто каменные, а какие-то живые существа», — ответила она.

Я осторожно прикоснулся к стене в первый раз и понял, что Сильвия была права. Это был не камень, как я предполагал, а скорее гладкий ствол дерева.

— «Значит, эфир дает этому … дереву … жизнь?» — Догадался я.

— «На данный момент ты можешь гадать не хуже меня. Я могу использовать эфир, но вы можете, по крайней мере, видеть окружающую Ману; я должна идти по своим внутренним чувствам.»

Мы продолжали идти молча. Прямой проход, казалось, тянулся вечно, и конца ему не было видно. Несмотря на множество рун на стенах, отсутствие различий между ними делало невозможным узнать, как долго мы шли.

«Как далеко мы находимся от настоящего убежища?» — Спросил Байрон, не в силах больше сдерживать свое нетерпение.

«Я точно не знаю. Прошло совсем немного времени с тех пор, как мы прибыли, так что будьте терпеливы», — ответил Вирион.

Глаза Байрона расширились. — «Совсем недолго? Командир, такое чувство, что я шел почти весь день! Я думаю, что путь к этому подземному туннелю был короче.»

— Байрон, а ты не слишком ли преувеличиваешь? Я вряд ли был бы в порядке, если бы нам пришлось идти так долго без использования маны», — возразил Вирион.

Я в замешательстве склонил голову набок. Он был прав: Байрон, возможно, и преувеличивал, но мне действительно казалось, что я иду уже довольно долго. И все же, Вирион, тот, кто был самым слабым среди нас, справлялся просто отлично.

«Сильви, как долго ты уже ходишь?» — Спросил я, снова включая Сердце Мира.

— «Не больше часа… подожди, у тебя прошло всего несколько часов?» — удивленно спросила она.

Я молча кивнул. Сильви, ты можешь попробовать использовать эфир?

Прочитав мои мысли, она ответила: «Но я не могу использовать его, чтобы контролировать время.»

Я знаю. Но я не думаю, что тебе это нужно.

Сделав глубокий вдох, Сильвия начала призывать окружающий эфир. Ее тело начало светиться в слабом фиолетовом свете, который она испускала, используя vivum, чтобы исцелить себя и своих союзников.

И тут же сюрреалистическое ощущение, похожее на падение в твоем сне, пронзило мое тело. А затем, как будто я действительно проснулся, неописуемая ясность распространилась по моему зрению.

— «Артур, оглянись», — потрясенно сказала Сильвия.

Я оглянулся и увидел, что наш путь разной длины по этому коридору был всего лишь тридцать шагов вперед от пещеры, в которую мы вошли.

Заметив перемену в моем лице, Байрон обернулся. Я не мог видеть его лица, но судя по тому, как напряглись его плечи и он сделал шаг назад, я знал, что он был даже более потрясен, чем Сильви и я.

— «Э-это невозможно. Я уже несколько часов хожу пешком. Как… что происходит?» — Потребовал Байрон, оборачиваясь и переводя взгляд с меня на Сильви.

«Я думаю, что эти руны несут в себе силу аевума и спатиума», — объяснил я, переводя взгляд на таинственные и сложные руны, вырезанные на стенах.

— «Аевум и спатиум?» — Спросил Вирион.

— «Эфирные искусства времени и пространства», — ответила Сильвия, смущенно сдвинув брови.

Байрон покачал головой. «Нет, в этом нет никакого смысла! Не должны ли эти временные и пространственные «эфирные искусства» воздействовать на всех нас одинаково? Как это командир Вирион только чувствовал, что он шел в течение часа, в то время как мне кажется, что я путешествовал больше дня!»

Я задумался на мгновение, оглядываясь вокруг, пока мои глаза не остановились на белом медальоне.

«От этого.» — Я указал на древний артефакт в руке вириона. — «Эта «ловушка» больше похожа на предосторожность, используемую, чтобы дать тому, кто построил это место, достаточно времени, чтобы реагировать на злоумышленников, а не на полную меру, чтобы остановить их. И я предполагаю, что наличие артефакта достаточно, чтобы сделать проход немного легче.»

«Это не объясняет, почему вы двое не пострадали», — возразил Байрон, явно расстроенный.

Я посмотрел на свою Спутницу. — «Скорее всего, именно потому, что Сильвия от природы склонна к эфиру, она испытывала лишь незначительные эффекты. Что касается меня, я могу только догадываться, что это потому, что я чувствителен к эфиру, что я все еще был затронут, но не так сильно, как вы.»

После долгого молчания Байрон принял ответ, щелкнув языком.

«Идемте. Давай продолжим», — настаивал Вирион. — «Когда Леди Сильвия использует эфир, эффекты эфира времени и пространства, кажется, не влияют на нас.»

Мы продолжали осторожно идти с Сильви во главе, поскольку она продолжала использовать эфир.

Мой мозг колотился о череп, пока я пытался понять, что же именно произошло. Было легко вывести все то, что я сказал, но так много других вопросов всплыло в моей голове.

Каким образом древние маги сумели настолько овладеть эфирными искусствами, что смогли изобрести подобные ловушки? Были ли манипуляции временем и пространством изолированы для каждого человека в отдельности, или мы находились в какой-то замкнутой области?

Может быть, учение клана Индратов об эфире неверно? Может быть, эти древние маги происходили из клана Индрат и, подобно клану Вритры, бежали из Эфеота из-за различий в верованиях? Или эти древние маги на самом деле лессеры, которые научились использовать эфир?

Пока мои мысли плавали в этих вопросах, я продолжал оглядываться назад, чтобы убедиться, что мы действительно продвигаемся вперед. Байрон сделал то же самое, еще больше нервничая, чем все остальные. Через некоторое время вдали показалось что-то светящееся. Яркое свечение, которое не пульсировало, как светящиеся руны вокруг нас, становилось больше, когда мы приблизились к нему.

— «Наконец-то!» — Пробормотал сзади Байрон.

Он был не единственным, кто испытал облегчение. С надеждой на близкий конец, наши шаги стали длиннее и увереннее, пока мы, наконец, не достигли конца коридора. Коридор выходил в массивную пещеру с элегантным сводчатым потолком, вырезанным из натурального камня и тщательно отшлифованным песком. Колонны шириной по меньшей мере с трех взрослых мужчин, держащих друг друга под руки, поддерживали огромное подземное сооружение. Яркие шары теплого света, выстроившиеся вдоль стен, освещали внушающее благоговейный трепет пространство перед нами.

С одной стороны, это напоминало мне системы пещер, которые гномы сделали для своих подземных городов, но в то же время эти грубые структуры даже не могли начать описывать великолепие и архитектурную дотошность этого места.

Мои глаза сразу же остановились на пещере, достаточно большой, чтобы вместить небольшой город и различные туннели, которые вели из пещеры. Через все пространство бежал большой ручей, который мерцал, отражая огни пещеры. По обе стороны ручья было несколько многоярусных сооружений и мосты, которые пересекали ширину потока в различных точках вдоль пещеры.

Однако мое внимание привлек мерцающий свет, который я заметил на втором уровне одного из зданий прямо у ручья.

Сильвия и я обменялись взглядами, понимая друг друга только с мысли. Я снова повернулся к Байрону, который все еще осматривал открывшуюся перед нами картину, и к Вириону, который переводил дыхание.

Не говоря ни слова, я привлек их внимание и указал на единственное здание со светом. Выражение лица Вириона и Байрона стало свирепым, все признаки усталости сменились осторожной гримасой.

Будучи самым сильным в группе, я шел впереди, пока мы спускались по лестнице, ведущей на землю. Мы молча пробирались через пустые каменные строения, которые казались нашим домом.

Я мысленно отметил для себя, что позже изучу эти здания, если у меня будет возможность найти хоть какой-то ключ к разгадке этих древних магов. Однако наша цель состояла в том, чтобы выяснить, кто зажег огонь так глубоко под землей в секретном месте.

Подойдя к зданию, я услышал тихое бормотание нескольких голосов, но окна были закрыты стеклами, и даже с усиленным слухом я едва мог разобрать, сколько там было голосов.

Жестом пригласив всех подойти поближе, я прошептал им: «Я слышу по меньшей мере три разных голоса, но предполагаю, что их больше.»

Получив кивок от Сильви, Байрона и Вириона, мы обошли периметр, пока не нашли вход в здание. Там не было двери, поэтому мы медленно подошли ближе, держась спиной к стене, пока не оказались рядом с отверстием, которое вело в здание.

Я поднял пять пальцев и медленно начал отсчет. Как только мой последний палец упал, я повернулся лицом к входу с маной, обвитой вокруг моего тела.

Я ожидал встретить охранника, несущего вахту, и был прав… в основном.

Мои глаза расширились, а челюсть отвисла. — «Бу?!»

— Ну вот! Мы должны приземлиться здесь! — Воскликнул Вирион, когда мы парили над бескрайними пустынями Дарва.

Но здесь ничего нет!- Возразил Байрон, поворачивая голову то налево, то направо.

Даже я огляделся, прикрывая глаза от резких порывов ветра, но внизу было только несколько странных валунов и много-много песка.

Раньше, когда мы летели над облаками, было легко определить наше относительное местоположение, используя различные пики высоких гор как компас, но теперь было невозможно увидеть горный хребет из-за густых, несущих песок ветров.

Сильви спустилась вниз, и я последовал за ними, пока мы не приземлились на мягкую землю.

— Пролететь через это было… тяжело, — пробормотала Сильвия, переходя в свою человеческую форму. Она была одета во все черное, как обычно, но чешуя превратила ее наряд в толстую шаль, которая закрывала большую часть ее лица и тела, чтобы бороться с резкими ветрами.

«Вы хорошо справились, леди Сильви», — сказал Вирион, когда я быстро накрыл его тело толстым слоем маны. «Большинство воздушных мана зверей не могут противостоять ветрам так далеко на юге».

Но я же не мана зверь, — возразила Сильвия, приподняв бровь.

— Ах… мои извинения… — ответил Вирион.

«Идемте. Давайте найдем это ваше убежище, — сказал я ему, жестом приглашая его взять на себя инициативу.

Вирион указал на высокий валун, похожий на какую-то древнюю колонну. «Мы должны идти туда».

«Эта штука?» — Указал Байрон, и на его лице отразилось замешательство. «Это немного подозрительно для сверхсекретного убежища, не так ли?».

«Это не убежище, а ориентир, который должен был сделать Бухд, чтобы отслеживать местоположение убежища», — поправил Вирион, подходя ближе.

Остальные последовали за ним к гигантской колонне, испещренной шрамами от пронизанных песком ветров, которые были так распространены здесь.

— «Мы начнем отсюда», — заявил Вирион, указывая на глубокую рану в центре колонны. — Упершись пяткой в колонну, мы делаем 35 651 шаг вперед.»

Байрон, Сильвия и я обменялись взглядами, прежде чем снова посмотреть на Вириона. — «Неужели это единственный способ найти убежище?»

«Пока, да», — ответил Вирион. — Само убежище ответвляется в различные туннели, которые еще не исследованы, поэтому я надеюсь, что появится больше входов.»

Сильвия согласно кивнула. «Если это единственный способ добраться до убежища, то будет почти невозможно незаметно привести сюда нормальных гражданских лиц.»

Вирион вздохнул, опустив глаза. Для него это убежище было, скорее всего, последним шансом на спасение от Алакрийцев. Если этот план сводился только к тому, что мы и еще несколько человек смогли добраться до убежища, то в этом не было никакого смысла.

«Ну вот, мы и проделали весь этот путь. Давайте сначала отправимся в это убежище, прежде чем придем к каким-либо выводам», — вмешался я, придав лицу самое уверенное выражение, на которое только был способен.

И вот мы начали свой путь через пустыню. Неспособный летать или использовать любые короткие пути с магией, Вирион был вынужден ступать с пятки на носок, пока я вел счет.

Это было тяжелое путешествие, которое обычно заняло бы несколько дней подготовки, чтобы даже попытаться. Тем не менее, в группе с двумя копьями, магом серебряного ядра и асурой, мы смогли пройти.

Свежая вода, которую невозможно было бы достать, время от времени извлекалась из облаков, чтобы пополнить запасы, и наш почти бездонный колодец маны был способен защитить нас от холодного воздуха пустыни и резких ветров.

— «Я могу взять управление на себя, Командир», — сказал Байрон на 10 968 шаге.

«Нет. У вас разные размеры ступней», — вмешалась я. — «Это собьет нас с толку.»

Байрон бросил на меня быстрый взгляд в ответ на мое короткое замечание, но я проигнорировал его и дал знак Вириону продолжать идти. Мы шли в тишине, и я полностью сосредоточился на Вирионе, даже Сильвия заблокировала свою мысленную связь, чтобы не слышать, как я монотонно считаю числа в своей голове.

Наше путешествие было долгим и утомительным, но счет помог моему разуму отвлечься от блужданий и чрезмерных размышлений. Я сосредоточился на наших шагах, замедляя свой темп, чтобы быть сразу за пяткой-носком походки вириона.

Время от времени мы останавливались, чтобы Вирион и Байрон могли потянуться и отдохнуть. Эти двое все еще выздоравливали, и хотя их тела исцелились, путь через пески все еще был утомительным для них обоих. С нашими ногами, погруженными почти по голень, с каждым шагом требовалось всё больше сил, чтобы дойти сюда, чем на плоской земле.

Сильвия то и дело проверяла состояние их поврежденных ядер маны, чтобы убедиться, что они в порядке, но казалось, что единственный способ, которым они смогут восстановиться, это дать им время отдохнуть.

Вирион уже смирился со своими ранами, но я слышал, как Байрон время от времени раздраженно ворчал, не сумев использовать ману в той степени, к которой он привык. Вирион едва мог даже обмакнуть кулак в ману, в то время как Байрон был способен лишь укутать свое тело. Ни один из них не был способен использовать элементарную магию.

Еще через десять тысяч шагов я заметил, что Вирион замедлил шаг. Подняв глаза, я заметила, что его тело дрожит.

— «Вирион», — позвал я, схватив его за руку. Я тут же послал волну жара и увидел, как кровь приливает к его бледному лицу. — «Дай мне знать, когда тебе станет холодно.»

— «С-спасибо», — ответил он с усталой улыбкой. «И не волнуйся, я в порядке.»

Я смотрел, как он идет дальше. Его некогда широкие плечи казались такими узкими и слабыми, когда он наклонился вперед. Впервые Вирион действительно казался… старым.

Мы продолжали идти через пустыню, мягко освещенную бледной луной и звездами. Боясь даже бросить свет на случай, если поблизости окажется коса или слуга, мы шли в темноте часами, пока, наконец, я не добрался до последнего номера.

— «Мы пришли», — скептически объявил я. Вокруг нас был только песок, насколько мое усиленное маной зрение могло видеть.

Байрон, Сильвия и я все вместе посмотрели на Вириона. Наш командир наклонился, размахивая рукой, которая держала белый пятиугольный медальон с выгравированными узорами, которые я не мог разглядеть с такого расстояния.

«А что это такое?» — С любопытством спросил я.

«Я не знаю точно, что это такое, но мы нашли несколько таких внутри замка, когда впервые обнаружили его. Похоже, это реликвия от мудрых магов прошлого», — ответил Вирион, не отрывая глаз от песчаной земли.

Байрон тяжело вздохнул. «Вы имеете в виду тех самых древних магов, которые построили и плавучий город Ксирус, и замок?»

Вирион кивнул, продолжая ходить кругами, размахивая белым медальоном в своей руке, как будто это было увеличительное стекло.

Я приподнял бровь, услышав необычное восхищение Байрона, но ничего не сказал. Я слышал о древних магах время от времени. Большая часть прежних артефактов, помогавших развитию цивилизации Дикатенцев, происходила от древних магов. Можно с уверенностью сказать, что без врат телепортации и богатой маной атмосферы плавучего города Ксируса, большая часть земель Дикатена была бы необузданной.

Когда я был ребенком в этом мире, все искусствоведы и исследователи верили, что древние маги либо открыли технологию для переноса себя в другой мир, либо стерли себя с лица земли во время проведения какого-то крупномасштабного эксперимента.

Судя по отсутствию доказательств, которые указывали бы на эти две вещи, исследователи Дикатена более или менее отказались от поиска того, что случилось с нашими предками, и пришли к разумному логическому выводу.

После субъективного часа поисков, Вирион разочарованно хмыкнул. «Его здесь нет.»

«Что ты имеешь в виду, говоря, что его здесь нет?» — Спросил я его. «Ты сказал, что если мы сделаем 35 651 шаг прямо, отвернувшись от этой раны на валуне, то это приведет нас к убежищу.»

«Я знаю, что говорю!» — рявкнул он.

«Ну, может быть, ветер сдул валун обратно с его первоначального места», — предположил Байрон, и в его голосе послышалось нетерпение.

«Вряд ли».- Вирион покачал головой. — «Бухд истощил почти все свое чудовищное ядро маны, чтобы убедиться, что валун достаточно велик и похоронен достаточно глубоко, чтобы песок и ветер не изменили его положение.»

Я в отчаянии почесал затылок. «Тогда что же нам делать?»

«Я не думаю, что у нас есть выбор… кроме, как начать все сначала», — пробормотал Вирион.

Разочарование сменилось гневом, когда мое терпение достигло предела. «Нет. Мы просто потратили впустую лучшую половину дня, считая наши шаги, потому что вы хотели найти это убежище. Там должен быть другой способ попасть внутрь.»

«А вот и нет!» — он отпрянул назад, направляясь ко мне с пронзительным горячим взглядом. «Ты думаешь, я хочу быть здесь после того, как у меня забрали всю мою семью? — А? Если бы все зависело только от моих желаний, я бы предпочел идти со своими людьми, столкнуться с косой и умереть в бою — тогда, по крайней мере, я бы чувствовал, что сделал все, что мог, чтобы отомстить за них. Но это не то, что делает лидер, Артур. Когда все остальные сдались, я тот, кто должен держаться за любое подобие надежды и бороться за будущее!»

Он ткнул длинным, хрупким пальцем мне в грудь и прорычал свои последние слова. «Так что не смей говорить, что это то, чего я «хочу».»

Я стоял там, потеряв дар речи, а Вирион слабой походкой уходил прочь. Выражение лица Байрона было точно таким же, как у меня, хотя даже завывание ветра утихло.

— «Подожди», — сказала Сильвия, нарушая молчание. Мой фамильяр повернулся ко мне. «Я заметила это раньше, но не могла до конца понять, что чувствую. Я думаю, что артефакт, который держит Вирион, влияет на… эфир. Артур, ты можешь активировать Серце Мира?»

Я сделал, как она просила, взволнованный перспективой того, что мне больше не придется совершать этот трудный поход. Воспламеняя драко